¿Cuál fue el primer animal?

La ciencia tiene varias ideas acerca de cómo los organismos unicelulares pudieron empezar a agruparse para construir animales.

Aún no sabemos cómo inició la vida en La Tierra. Experimentos como el de Miller-Urey parecen indicar que hubo una “sopa primordial” que dio origen a las primeras moléculas capaces de replicarse. La teoría de la panspermia propone que la vida se inició en otra parte del universo y llegó aquí viajando en un meteorito. De lo que sí tenemos más idea es de cómo, a partir de esas primeras células se originaron los primeros animales.

¿Qué es un animal?

Estos son los requisitos que debes cumplir si quieres ser clasificado como un animal:

  • Uno: Ser eucariota. Tus células deben tener el ADN empaquetado en un núcleo, y no tenerlo por ahí todo regado como los procariotas.

  • Dos: Tus células deben tener sólo membrana, y no pared celular, que es como una armadura que protege a las bacterias y las células de las plantas y los hongos.

  • Tres: Tienes que ser pluricelular, o sea estar hecho de un conjunto de células. Hasta los animales microscópicos, como los rotíferos y las hidras, están hechos de varias células, aunque sean poquitas, como este gusano:  el C. elegans,  que tiene exactamente 959 células.

  • Cuatro: Te debes saber mover. Aunque claro, algunos animales, como los corales, decidieron no salir nunca de casa. Pero hasta ellos pueden mover partes de su cuerpo para dirigir el alimento hacia sus sistemas digestivos.

  • Cinco: Obtienes tu energía comiéndote a otros seres vivos o componentes bioquímicos. A esto se le llama ser “heterótrofo”. Los animales no pueden vivir de la fotosíntesis, como las plantas. En esto los animales nos parecemos a los hongos.

  • Seis: Una vez que comiste, almacenas tu energía en forma de glucógeno, a diferencia de las plantas que la almacenan en forma de almidón. ¡En esto también nos parecemos a los hongos!

¿Los hongos y los animales nos parecemos?

Los hongos y los animales compartimos varias características. De hecho, los hongos están más emparentados con el reino animal ¡que con las plantas!

En el árbol de la vida, que es un árbol genealógico de los sere vivos, somos hermanos. Tanto hongos como animales provenimos de un ancestro común: un grupo de protozoos. Te presentaremos una pasarela de animales, protozoarios y mohos que modelarán sus características demostrándonos que son bastante similares entre ellos.

El Trichoplax adhaerens es el animal con la estructura más simple del mundo. Genéticamente parece ser pariente de las medusas. Mide como medio milímetro y parecería como sólo una parvada de paramecios. 

Bueno, las parvadas son sólo de pájaros. Entonces ¿Manada de paramecios? Humm… dejémoslo en “conjunto”. 

Quisiera presentarles a Dictyostellium. Este ser viviente pertenece al grupo de los mixomicetos, por lo cual tiene un súper poder. Vive como organismos unicelulares juntos pero no revueltos, en un mismo ambiente, pero cuando la comida comienza a escasear, se organizan formando una mega mixomiceto que se mueve en búsqueda de la luz. Una vez que la encuentra, el montón de mixoamibas son capaces de comunicarse entre sí para que unas formen una base, otras formen un tallo y las últimas formen una cápsula, se conviertan en esporas y se dispersen por el aire buscando un lugar con mejores condiciones.

Puede sonar sencillo, pero lo que lograron hacer los mixomicetos, es un graaaaan paso en la evolución. Si bien todas las células de Dictyostellium podrían convertirse en esporas y marcharse a otro lugar, unas se “sacrifican” para formar la base y el tallo promoviendo que OTRAS se dispersen por el aire desde las alturas de... dos centímetros. 

Este mecanismo es una de las primeras formas de especialización celular: las células tienen distintas formas y funciones.

Los animales llevamos esto de la especialización celular al extremo, tenemos células reproductivas, de estructura como las de los huesos, de movilidad como las de los músculos, de diente, de ojo…  nos encantó tanto la especialización celular que ¡Hasta tenemos un aparato que se llama celular! ¡Je je!

¿Cuál fue el primer animal?

Lo más seguro es que sea nuestro siguiente participante y pertenece al grupo de animales más ancestrales y aún hoy viven muchas de especies de ellos en los mares… se llaman… ¡Esponjas!

¿No sabías que las esponjas son animales? ¡Pues lo son! Son organismos pluricelulares (no son bacterias) que no producen su alimento (no son plantas), no tienen una pared de quitina en sus células(es decir, no son hongos) y cuentan con fibras de colágeno y sistemas especiales de comunicación celular (son animales). Si observamos de cerca cómo es el cuerpo de una esponja, apreciamos que está hecho de células con un flagelo y un collar en forma que sirven para dirigir el alimento. Las células de las esponjas se parecen mucho a otro organismo

Pareciera que una esponja es una colonia enorme y organizada de los protozoarios llamados coanoflagelados.  Los estudios moleculares han demostrado que el organismo que dio origen a los coanoflagelados, es el mismo que dio origen a las esponjas, y en consecuencia, a todos los animales. Es decir, tienen un ancestro común.

El último participante es uno de mis animales favoritos. El ctenóforo. ¡Parece una gelatina salida de un antro! Es parecido a los cnidarios o medusas, pero aún se discute mucho su relación con los demás animales  Los fósiles más antiguos que se han encontrado pertenecen a este organismo, pero definitivamente su organización es más compleja que la de las esponjas…  ¡Así que el debate está abierto!

¡Curiosamente!


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